El juego ilegal y la crisis ponen en peligro el turismo en Puerto Rico

01 may 2014 | 10:51 Autor: Óscar F. Civieta

Los ingresos de los casinos legales bajaron un 6% en 2013 y se cerraron establecimientos que generaban 500 empleos. Estiman que hay 55.000 máquinas ilegales.

En 2013 los casinos en Puerto Rico generaron 296 millones de dólares, es decir, un 6% menos que el año anterior. En los dos primeros meses de 2014 sufrieron otro decrecimiento del 19%. Y las previsiones no son nada halagüeñas, dese la Asociación Hotelera y de Turismo de Puerto Rico (ACT) estiman que los ingresos cuando finalice el año fiscal 2014 serán de 276 millones.

El mal momento que está viviendo el sector del juego en el estado caribeño está afectando sobremanera al turismo. Éste supone una de las industrias más importantes para la economía de Puerto Rico. Su privilegiada situación geográfica lo convierten en un destino realmente apetecible. Excepcionales playas, verdes campos y resorts de lujo atraen a los turistas. Pero también lo hace el juego.

Si a todo ello se adiciona la crisis que está atenazando las finanzas mundiales en los últimos años, el fruto es una mezcolanza que sitúa a dos sectores anejos (el del juego y el del turismo) en una situación muy preocupante.

¿Cuál es la razón, más allá de la crisis, que está haciendo sufrir al sector del juego? Por una parte los importantes costes de la energía y los impuestos. Por otro, y quizás más importante, el juego ilegal. Parece este un mal muy extendido en los últimos tiempos.

La proliferación de estas actividades fraudulentas es realmente significativa. No es extraño ver que en bares, panaderías, gasolineras o cafeterías haya varias, o muchas, tragaperras. Se  emplazan en lugares que no tienen licencia para tenerlas. Son ilegales. Un estudio encargado por la Puerto Rico Tourism Co (PRTC) en 2011 establecía en 30.000 el número de estos terminales. Las previsiones indican que, en la actualidad, puede haber alrededor de 55.000.

La accesabilidad y la mayor habitualidad en la que estas máquinas otorgan premios (aunque estos sean más bajos que los que dan las de los casinos) son aspectos que hacen que muchos jugadores se decanten por jugar en estos establecimientos.

Otra ventaja es que los casinos legales tienen obligación de llevar un registro de jugadores que padecen ludopatía e impedirles la entrada. Pero estos pueden acceder sin problemas a las salas que conculcan la regulación vigente. Ismael Vega, presidente saliente de ACT, apuntó que había visto a niños “entrando en estas salas”.

Es la pescadilla que se muerde la cola. Hasta ahora el Gobierno no sabe en qué punto atacar. No acierta a descubrir cuál es el eslabón que está provocando que la trémula cadena se inmiscuya en terrenos movedizos.

Porque no están de acuerdo en el sector con las medidas establecidas. Más bien, se quejan de la falta de decisiones e, incluso, de tomar algunas que perjudican a los casinos. Por ejemplo, el Gobierno portorriqueño está estudiando la opción de permitir la instalación de 2.500 máquinas tragamonedas en las agencias hípicas. Llevándose la palma el Hipódromo Camarero que  recibiría 500.

Otra de las medidas que se están pergeñando sí dejaría más contentos a los casinos, ya que supondría la autorización para que se pudieran realizar, desde los casinos, apuestas en competiciones deportivas que se celebran fuera de Puerto Rico y de Estados Unidos.

El año pasado se cerró El Conquistador Resort, en Fajardo; el Centro de Convenciones de Pichi (Guayanilla), o el Gran Melia Golf Resort en Ponce. Como en muchos países, la verdadera crueldad de la crisis está en las personas. El cierre de casinos y resorts vacacionales dejó en la calle a 500 empleados entre directos e indirectos.

¿De qué manera afecta al turismo esta situación? El 80% del presupuesto del PRTC proviene de los ingresos de los hoteles que tienen casinos. El CEO de H. I. Development Puerto Rico Corp, empresa que gestiona hoteles y casinos, señaló que los miembros del Gobierno no son conscientes de que el mercado del juego no es sólo unas mesas de poker y unas tragaperras. Sino que soporta “gran parte del turismo al país”.

Vega indicó también que el descenso en el presupuesto del PRTC es directamente proporcional a la bajada en los ingresos de los casinos. Algo que, indicó, hará que las campañas turísticas promocionales se vean altamente afectadas.

En el futuro se verá si, finalmente, los legisladores dan con la clave y consiguen atajar el juego ilegal. Mientras tanto, las cifras son realmente preocupantes. Cierres de casinos, personas que se quedan sin trabajo, cada vez menos turistas y, por ende, menos presupuesto para fomentar Puerto Rico como destino de primera calidad. La primera ficha del domino se ha vencido y se está llevando a otras muchas por delante. ¿En qué momento pararán de caer?

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